Quel est le secret pour retenir votre souffle ?

Quel est le secret pour retenir votre souffle ?

Louise Hawkins.

Certains peuvent gérer cinq minutes, d’autres à peine un. Mais l’astuce pour retenir son souffle est en fait assez surprenante

Les nageurs peuvent s’entraîner à durer plus de cinq minutes sans respirer.

Combien de temps pouvez-vous retenir votre souffle ? J’essaye en ce moment. Les 30 premières secondes sont faciles. Je suis prêt à abandonner à 45 secondes mais je continue, et cela semble devenir plus facile pendant un certain temps. Mais comme la trotteuse dépasse une minute, je sais que je suis sur le temps emprunté. Mon cœur bat la chamade. Je laisse échapper un petit souffle et cela aide. Finalement, je cède, expulsant l’air épuisé dans mes poumons et prenant un énorme halètement. (Et continuez de haleter pour quelques respirations de plus, ce qui incite mon mari à demander ce que je fais.) Je gère une minute et 12 secondes. Je suis assez impressionné par moi-même.

La capacité à respirer devient extrêmement importante dans certains sports, en particulier l’apnée. En 2006, je filmais un programme sur l’anatomie et la physiologie des poumons pour une série de la BBC intitulée, un peu bizarrement, Don’t Die Young . J’ai eu la chance de rencontrer Sam Kirby (maintenant Sam Amps ), qui était le capitaine de l’équipe britannique d’apnée. Dans une piscine à Bristol, elle m’a appris quelques exercices simples pour m’aider à retenir mon souffle plus longtemps tout en nageant sous l’eau. À la fin de la session, je n’avais pas craqué l’apnée – j’avais craqué l’un des précieux monopalmes de Sam au fond de la piscine, et je pense que j’avais réussi un prodigieux 90 secondes de souffle, assez pour me laisser nager une largeur. Sam a nagé trois largeurs avec facilité. Elle pouvait retenir son souffle pendant cinq minutes, tout en nageant. Cinq !

J’ai demandé comment elle l’avait fait : une respiration très lente pendant plusieurs minutes avant chaque plongée, puis une grande respiration profonde avant de plonger. Elle a également dit que l’entraînement l’a aidée à résister à l’envie de respirer beaucoup plus longtemps que la plupart des gens.

Certains ont suggéré que la capacité de retenir volontairement son souffle est la preuve d’un épisode aqueux dans l’évolution humaine. Il a même été dit que les humains avaient la capacité de réduire le rythme cardiaque et le métabolisme afin de retenir la respiration encore plus longtemps. D’autres bits et bobs anatomiques et physiologiques – notre glabre, la distribution de notre graisse sous-cutanée et même notre tendance à marcher sur deux jambes – ont été liés à une phase aquatique de développement évolutif. Malheureusement, «l’hypothèse des singes aquatiques» pavée ne tient pas la route. C’est une notion romantique qui peut nous plaire, mais avec la lumière froide du jour tombant sur les preuves scientifiques, il s’avère que ce n’est rien de plus qu’une fiction.

En regardant la respiration volontaire, il s’avère que nous ne sommes certainement pas uniques parmi les mammifères non aquatiques à pouvoir retenir notre souffle. (Cela dit, il est difficile d’enquêter sur d’autres mammifères car, contrairement aux humains, ils ont tendance à ne pas se conformer lorsque vous leur demandez de retenir votre souffle). Et les preuves expérimentales montrent que la fréquence cardiaque ne baisse pas pendant la respiration. Du moins, ce n’est pas le cas si vous êtes à couper le souffle sur terre. Lorsque vous êtes immergé dans de l’eau froide, c’est une autre histoire : le refroidissement du visage entraîne un ralentissement du rythme cardiaque chez la plupart des gens. Mais, encore une fois, ce n’est pas la preuve d’une ascendance de singe aquatique, car il s’avère être une caractéristique très générale des vertébrés respirant l’air. Cette réduction de la fréquence cardiaque n’est qu’une des réponses physiologiques qui sont parfois décrites ensemble comme le « réflexe de plongée des mammifères ». Mais les réponses physiologiques qui pourraient être utiles en plongée sont également – et peut-être encore plus important – utiles pour ne pas se noyer.

Bien que notre capacité à retenir le souffle ne soit pas si spéciale, lorsque nous nous comparons à d’autres animaux, cela s’avère maintenant très utile dans un domaine particulier de la médecine. La radiothérapie du cancer du sein consiste à diriger le rayonnement, très précisément, vers la tumeur. Cela peut nécessiter plusieurs minutes de rayonnement, et c’est donc généralement fait en courtes rafales, entre les respirations. 

Mais si la patiente peut garder sa poitrine parfaitement immobile pendant plusieurs minutes, cela signifie que la dose entière peut être délivrée, au bon endroit, en une seule fois. Le problème, bien sûr, est que la plupart des gens, tout comme moi, ont du mal à retenir leur souffle pendant plus d’une minute. Mais les médecins de l’hôpital universitaire de Birmingham ont récemment effectué des expériences minutieuses cela montre que, si les patients sont ventilés avec de l’air riche en oxygène avant de tenter de retenir leur souffle, ils peuvent réussir à retenir leur souffle pendant cinq minutes et demie impressionnantes.

Étonnamment, l’astuce semble résider, non pas en trompant les capteurs habituels du corps pour de faibles niveaux d’oxygène ou de dioxyde de carbone dans le sang, mais en trompant le diaphragme.

Lorsque vous inspirez, vous contractez le muscle de votre diaphragme, le tirant à plat de sorte que le volume de votre poitrine augmente – et de l’air est aspiré dans vos poumons. Lorsque vous retenez votre souffle, vous gardez votre diaphragme dans cet état contracté. Augmenter artificiellement les niveaux d’oxygène et réduire les niveaux de dioxyde de carbone avant une pause, comme dans les expériences de radiothérapie à Birmingham, peut fonctionner en retardant la fatigue dans le diaphragme. Et – pas très utile si vous essayez de garder votre poitrine parfaitement immobile – expirer un peu d’air permet au diaphragme de se détendre un peu et vous aide à prolonger une respiration, exactement comme je l’ai trouvé en essayant ma respiration. Et c’est donc votre diaphragme, le principal muscle de la respiration, qui est également en charge pour atteindre le point d’arrêt de votre respiration. Finalement, même si vous l’avez trompé pendant un certain temps, les signaux du diaphragme sont tout simplement trop forts, et vous devez céder – et respirer.